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Historias, Instituciones, Personajes

de Eduardo Alejandro Kesting
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La vida de Thomas Bridges

 

En 1856 George Despard se muda a las islas Malvinas a hacerse cargo de la misión anglicana establecida en la isla Keppel o Vigía, llevando consigo a su mujer, sus hijos y su hijo adoptivo Thomas Bridges. Desde esta misión inician los trabajos misionales trasladando a yámanas desde el Canal Beagle a las Malvinas para su educación cristiana. Es en esos años Thomas Bridges comienza a aprender su idioma.

 

En 1859 ante el fracaso producto del asesinato de nueve misioneros por parte de los yámanas en Wulaia (al oeste de la isla Navarino) se abandona parcialmente la misión en las Malvinas, quedándose Thomas Bridges, quien se hace cargo de las instalaciones, para ese entonces ya conocía el idioma yámana.

 

Cuatro años más tarde, Thomas Bridges y el nuevo director de la Sociedad Misión Patagonia Whaut Stirling visitan Tierra del Fuego. Como Thomas Bridges conocía el idioma, son bien recibidos. Comienzan a llevar yámanas a las Malvinas, donde son catequizados y se les enseña carpintería, horticultura, etc. En 1869, el misionero Stirling se establece en Ushuaia donde funda una nueva misión. Este misionero se queda allí por dos años.

 

Mientras tanto, Thomas Bridges viaja a Inglaterra y es ordenado diácono anglicano, allí se casa y regresa a las Malvinas. Junto con él viajan John Lawrence y su familia.

 

Dos años más tarde, se instalan los Bridges en la misión de Ushuaia, junto con los Lawrence y los Lewis y varias familias yámanas que habían vivido en la misión de las Malvinas, quienes trata de vivir de manera sedentaria y cosechando huertos. En los siguientes años Thomas Bridges fue padre de varios hijos.

 

En 1884 el gobierno argentino establece una subprefectura en Ushuaia donde se halla la misión. Thomas Bridges acepta la soberanía argentina sobre la misión e iza la bandera argentina, a su vez, el gobierno reconoce y brinda apoyo a la misión.

 

Dos años más tarde Thomas Bridges renuncia a la misión y viaja a Buenos Aires a entrevistarse con el perito P. Moreno, Bartolomé Mitre y Julio Roca para que le den una porción de tierra para fundar una estancia en Tierra del Fuego. Le entregan aproximadamente 20.000 hectáreas a 60 kilómetros al este de Ushuaia. Allí funda la Estancia Haberton, nombre dado en honor al hogar de nacimiento de la esposa de Thomas Bridge. Esta estancia será la primera en el Canal Beagle y la primera que introduce el ganado vacuno y lanar en Tierra del Fuego.

Poco después se inicia la fiebre del oro en Tierra del Fuego, con terribles consecuencias para los aborígenes (yamanas y selknam), ya que se producen matanzas y violaciones de mujeres. Lo que provoca (junto con otras causas) un brusco descenso de las poblaciones aborígenes, las cuales quedan prácticamente al borde del exterminio.

 

En 1898 muere Thomas Bridges en un viaje a Buenos Aires a los 56 años de edad y es enterrado en el Cementerio Británico de Bs. As. de la Chacarita.

 

Ref:  E. Lucas Bridges (1952), El último confín de la tierra, Buenos Aires - Argentina: Emecé Editores S.A..

Breve Reseña de la Muerte de Thomas Bridges

 

La salud de Thomas Bridges ya había evidenciado señales de deterioro que determinaron su viaje a Inglaterra acompañado de su familia, en 1879, prácticamente obligado por el obispo Stirling. Se trataba, al parecer, de un cáncer de estómago. Si ese era el mal, señala Arnoldo Canclini, llama la atención su larga supervivencia y el ritmo de su trabajo, que no declinó. Obviamente, en Inglaterra no guardó el reposo ordenado por los médicos y se dedicó a dictar conferencias sobre los indios fueguinos. Regresó en 1881 a Ushuaia. Los compañeros de misión de Bridges notaron la poca mejoría.

El 16 de abril de 1898, Bridges se embarcó con rumbo a Buenos Aires y llegó el 5 de mayo. Realizó diversas actividades, entrevistándose con el general Roca, recién electo en su segunda presidencia. El diario “The Standard”, registró su presencia en la capital.

Al mes partió hacia el sur, pero una hemorragia lo obligó a desembarcar en Bahía Blanca, desde donde se embarcó en tren de vuelta a Buenos Aires, donde quedó internado. En opinión de la familia, que recoge Canclini, una errada decisión médica provocó su agravamiento y el no quiso quedarse en el hospital. Pasó a casa de su amigo C.C. Green, que vivía en la calle Montes de Oca Nº 121. Allí murió, a los cincuenta y seis años. Fue sepultado en el Cementerio Británico de Buenos Aires.

El bergantín que debía conducirlo de regreso a Ushuaia izó, en el sitio de destino, el pabellón a media asta. Desde Harberton, su esposa lo había visto, presintiendo la triste noticia.

Dr. Oscar Andrés De Masi

Asesor legal de la CNMMyLH

 

1842    Reverendo Thomas Bridges  1898

Breve Reseña

Thomas Bridges (Bristol, Inglaterra 1842 - Buenos Aires, Argentina 1898) fue un misionero anglicano que desarrollo una intensa labor entre los grupos yamanas, alacalufe, haush y selknam de Tierra del Fuego. Estableció el primer asentamiento europeo permanente cerca de la actual ciudad de Ushuaia, posteriormente funda la primera estancia en las costas del Canal Beagle. Escribió varios relatos de su experiencia misional y un diccionario yámana-inglés que gran valor lingüístico.

 

 

 

 

1842 Rev. Thomás Bridges 1898

Declarado Monumento Histórico Nacional

el 21 de Abril de 2010.

Decreto N° 525/10

Lápida Rev. Thomás Bridges
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Eduardo A. Kesting